Liv på andra planeter – nu ska det hittas

17.01.2015 22:25

Finns det liv på andra planeter?

Håll ut – snart kan vi få svaret på den eviga frågan. 

 

  •  
  •  
  •  
 
Alexis Brandeker, docent i astronomi vid Stockholms universitet.  Alexis Brandeker, docent i astronomi vid Stockholms universitet.Foto: Stockholms Universitet

Det har gäckat mänskligheten ända sedan vi började förstå att vår planet är en mikroskopiskt liten del av ett ofantligt mycket större universum.

Är vi ensamma i rymden?

Eller finns det liv på andra planeter utanför vårt solsystem?

Nu hyser den amerikanska rymdstyrelsen NASA och den europeiska rymdorganisationen ESA stora förhoppningar om att de kommer att kunna svara på den ödesmättade frågan – och det inom bara cirka tjugo till trettio år.

För att lyckas med det planerar NASA att skjuta upp två nya superteleskop 2017 och 2018. De nya teleskopen – som går under namnen Transiting Exoplanet Surveying Satellite (TESS) respektive James Webb Space Telescope (JWST) – kommer att komplettera det Hubble-teleskop som ursprungligen sköts upp 1990 och som sedan dess har genomgått flera uppdateringar och förbättringar.

 

Fortsätta exo-forskning

De nya teleskopen kommer också att fortsätta den forskning som Kepler-teleskopet har gjort sedan det började användas 2009. Kepler har hittills hittat över 1700 så kallade ”exoplaneter” (det vill säga planeter som befinner sig utanför vårt eget solsystem). Tack vare Kepler-teleskopet uppskattar astronomer nu att det finns miljarder olika planeter – bara i vår egen galax Vintergatan – och det var också det teleskopet som upptäckte den första planeten som befinner sig i den ”beboeliga zonen” (det vill säga rätt avstånd från sin stjärna för att rinnande vatten teoretiskt sett ska kunna bildas på ytan).

– Kepler upptäckte massa planeter, och sättet det gjorde det på var att det stirrade på samma plats på himlen i fyra år. På så sätt kunde de upptäcka planeter när de gick framför stjärnan, vilket gjorde att ljuset från stjärnan mattades. Men för att detta skulle ske krävdes ju att planetens bana gick mellan stjärnan och oss, och det är det ju inte alla som gör, berättar Alexis Brandeker, astronom vid Stockholms universitet.

TESS – det första av de två nya teleskopen som NASA planerar att skicka upp – kommer till skillnad från Kepler att titta på hela himlen, och inte detaljstudera enskilda stjärnor på samma sätt.

– För att prata i kameratermer: Kepler hade ett teleobjektiv, medan TESS har ett vidvinkelobjektiv och kommer att titta på hela himlen. Den är inte lika ljuskänslig som Kepler, men kommer att kunna titta på fler ljusstarka stjärnor och se vilka av dem som har ”passagehändelser” – det vill säga planeter som passerar framför dem från oss sett, säger Alexis Brandeker.

 

Delar upp ljus

Efter att TESS förhoppningsvis har hittat fler exoplaneter kommer JWST-teleskopet att kunna börja utföra så kallade spektografanalyser från 2018 och framåt.

– En spektograf är ett instrument som delar upp ljuset i olika beståndsdelar. I ett spektrum finns det information om ljuset. När en planet passerar framför en stjärna kommer en liten del av ljuset från den att passera genom planetens atmosfär, vilket gör att ljuset förändras. Hur den påverkar ljuset beror på vad atmosfären innehåller, förklarar Alexis Brandeker.

Det vetenskapsmännen kommer att leta efter i dessa analyser är indikationer på liv i atmosfären på de olika planeterna:

– Man kommer att leta efter biosignaturer som indikerar att det finns liv i atmosfären. På Jorden finns det till exempel massa syre i atmosfären som är biologiskt genererat av fotosyntes. Men bara syre i sig är inget bevis på att det finns liv, det måste vara biologiskt skapat. Hittar man både syre, koldioxid och vatten i atmosfären kan man vara säker på att det finns liv på den planeten, säger Alexis Brandeker på Stockholms universitet.

Det finns dock flera faktorer som tyder på att det kommer att dröja längre än 2018 innan vi potentiellt kan få veta om vi har sällskap i universum. JWST-teleskopet kommer antagligen inte kunna ge en tillräckligt detaljerad analys av atmosfären på de planeter man undersöker.

 

Sverige kan delta

Därför kan vi hoppas på ett teleskop vid namn PLATO (Planetary Transits and Oscillations of stars), som kommer att skjutas upp av ESA 2024 – ett projekt där Sverige och den svenska rymdstyrelsen är med på ett hörn.

– PLATO kommer att titta på en stor del av himlen under lång tid, det kan sägas vara en kombination av det bästa av Kepler och det bästa av TESS. Men för att kunna göra en grundlig analys av exoplaneternas atmosfärer behöver man ett ”direkt” spektrum – och för det krävs en ny generation rymdteleskop som än så länge bara finns på ritbordet. Tekniken finns i princip idag, men det är en ekonomisk fråga och ESA har en begränsad budget, säger Alexis Brandeker.

När – och om – vi kan få beskedet att vi inte längre är ensamma i universum återstår att se. Vissa menar inom tjugo år, Alexis Brandeker lutar mer åt trettio, men en sak är säker: det är ett ögonblick som är värt att vänta på. Som Matt Mountain, chef för Space Telescope Science Institute i Baltimore, uttrycker det på NASA:s hemsida:

– Föreställ dig bara ögonblicket när vi hittar potentiella indikatorer på liv. Föreställ dig ögonblicket när världen vaknar upp, och människosläktet inser att deras långa ensamhet i rymden kan vara över – möjligheten att vi inte längre är ensamma i universum.

Jon Forsling
http://www.aftonbladet.se/nyheter/article20022608.ab

 

Ämne: Liv på andra planeter – nu ska det hittas

Inga kommentarer hittades.

Ny kommentar